Overslaan en naar de inhoud gaan

Over  Panama

Geografie

Panama is het kleinste land van Centraal-Amerika en grenst aan de Caraïbische Zee, de noordelijke Stille Oceaan, Costa Rica en Colombia. De oppervlakte van Panama bedraagt zo'n 75.000 km². Het land wordt in oostelijk en westelijk opgedeeld door het Panamakanaal (80 km lang) dat 2 grote oceanen verbindt en een belangrijke verkeersader voor Latijns-Amerika is. Reuzentankers en cruiseschepen varen met slechts enkele centimeters speling de sluizen in- en uit.

Dit grootste waterbouwkundig project ooit nam zo’n 44 jaar in beslag. De Fransen probeerden in 1873 o.l.v. Ferdinande de Lesseps een eerste poging om het kanaal te graven. Helaas: 22.000 werknemers overleden aan malaria, gele koorts en andere ziekten en na 10 jaar trokken de Fransen zich terug. De Amerikaanse president Theodore Roosevelt legde de verbinding weer op tafel. Maar toen de Colombiaanse regering zich verzette tegen de Amerikaanse plannen voor een kanaal tussen de twee oceanen, beslisten de VS de Panamese onafhankelijkheidsbeweging te steunen. In november 1903 scheurde Panama zich af van Colombia en verwierven de VS de zone rond het geplande kanaal. Nadat diverse ingenieurs het snel voor bekeken hielden, kreeg George Washington Goethals (zoon van een Belgische emigrant uit Stekene) in 1907 de leiding over de bouw. Hij bracht de opdracht tot een goed eind en wanneer de waterverbinding op 15 augustus 1914 officieel in gebruik werd genomen, werd Goethals de eerste gouverneur van de kanaalzone. Tijdens de bouw van het Panamakanaal hebben uiteindelijk 30.000 mankrachten hun leven gelaten in de jungle.

In 1999 droegen de VS het kanaal over aan de Panamese regering. Het beheer berust vandaag bij de Autoridad del Canal de Panamá (ACP). Panama stond de jongste jaren voor een dilemma: miljarden investeren in een hertekening van het kanaal voor de 21ste eeuw of evenveel inkomsten verliezen omdat veel schepen niet meer door het kanaal kunnen. Het kanaal is voor Panama een enorme bron van inkomsten. De tol bedraagt makkelijk tot 200.000 dollar per schip. Uiteindelijk zette de Panamese regering na een referendum eind 2006 het licht op groen voor een ‘nieuw’ kanaal. Aan dit project werkten ook diverse Belgische bouw- en baggerbedrijven mee zoals Jan De Nul. In de loop van 2015 werd het nieuwe Panamakanaal in gebruik genomen.

Dankzij zijn lange kustlijnen, kan Panama rekenen op tal van prachtige zandstranden en eilandjes zoals Bocas del Toro in de Caraïbische zee. Toch kan je ook bergen, bossen en exotische tropische regenwouden tegenkomen in het binnenland van Panama. Het hoogste punt is de vulkaan Baru in de provincie Chiriqui (3.475 m). In de omgeving van deze vulkaan en Boquete kan je prachtige wandelingen maken door het regenwoud en de bergen. Koel na al deze inspanningen af onder een waterval of in een van de warmwaterbronnen.

Fauna en flora

De Panamese fauna en flora varieert van tropisch regenwoud in Darien en langs het kanaal tot grasland langs de zuidkust, bossen in de bergen en mangrovebossen langs de kusten en op de eilanden. Veel voorkomend in Panama zijn: banaan, bromelia, cactus, liaan, mahonie, mangrove, orchidee, palm.

Omdat Panama een landbrug vormt tussen Zuid- en Noord-Amerika, komen er dieren van beide continenten voor. Er leven veel verschillende vogels in Panama en daarbij moet je nog de trekvogels tellen, die het land bezoeken wanneer ze van het ene continent naar het andere trekken. Qua zoogdieren vind je er jaguars, poema’s, tapirs, luiaards, brilberen en apen. In het water zwemmen krokodillen, kaaimannen, zeeschildpadden, walvissen, dolfijnen, haaien en nog veel andere soorten vissen.

Staatsvorm

Panama was tot 1821 afhankelijk van Spanje en vormde tot 1903 een deel van Colombia. Sinds 3 november 1903 is het een onafhankelijke republiek. Huidig president is de Juan Carlos Varela van de volkspartij.

Panama heeft een meer-partijen democratie, het kent omwille van het Panama-kanaal een goede relatie en veel invloed van de Verenigde Staten en daarom is Panama een zeer democratisch land.

Panama is opgedeeld in 9 provincies en 5 indianendistricten (comarcas).

Bevolking

Panama telt 4,03 miljoen inwoners. Het grootste deel, ongeveer 65%, is een mix van Spanjaarden en indianen. Er zijn een vijftal verschillende stammen (Embera, Kuna, Guaymi, Bribri en Naso-indianen), die nog steeds volgens de gewoonten van hun eigen cultuur leven. De overige bevolking bestaat uit Afrikanen, blanken en indiaanse minderheden.

De bevolkingsdichtheid bedraagt ongeveer 41 inwoners per km². De levensverwachting van de Panamezen is 78,6 jaar. Meer dan de helft van de Panamese bevolking woont in Panama City en de havenstad Colon.

Economie

De munteenheid van Panama is de balboa (PAB), maar dat zijn alleen maar munten. Al het papieren geld zijn Amerikaanse dollars.

Panama is in vergelijking met veel van zijn Latijns-Amerikaanse buren een redelijk welvarend land. Het heeft het hoogste inkomen van Midden-Amerika. De economie is altijd sterk verbonden geweest met die van de Verenigde Staten. Dat Panama over het geheel genomen een welvarend land is, betekent niet dat er geen armoede bestaat. Zoals in bijna alle landen van het continent is de rijkdom slecht verdeeld. De helft van de bevolking leeft onder de armoedegrens.

Panama heeft een goede handelsrelatie met de V.S. Het wordt ook wel 'het Zwitserland van Latijns-Amerika' genoemd. Panama City is het financiële centrum van Latijns-Amerika.

Religie

85% is rooms-katholiek. De rest is protestants, moslim, hindoe of joods. Panama biedt ook nog plaats aan allerlei kleinere religieuze groeperingen, inclusief aan één van de zeven Baha'i tempels in de wereld. Dit is een monotheïstische geloof die de geestelijke eenheid van de mensheid benadrukt.

En dan heb je nog de verschillende indianenstammen die elk hun eigen tradities hebben.

Carnaval en de Semana Santa worden ook uitgebreid gevierd in Panama. Het Carnaval van Las Tablas, ieder jaar in het weekend vóór Aswoensdag trekt massa's mensen.

Lokale gebruiken en gewoonten

In Panama begroeten mensen elkaar eerder met 'Buenas' dan met 'Buenos dias' of 'Buenas noches'. Daarna begint het eigenlijke gesprek pas. Als je een gemeenschappelijke ruimte binnenkomt, zoals een restaurant of wachtkamer, is het ook beleefd een algemene groet te geven aan iedereen in de ruimte. Een simpel buenos días of buenas tardes voldoet ook hier.

Panamezen hebben een ander begrip van het concept tijd, noem het ‘la hora panameña’.

De inwoners zijn ook dol op muziek, dansen en carnaval. Een groot deel van hun inkomen wordt hieraan uitgegeven.

Afdingen is in Panama alleen gebruikelijk bij het kopen van souvenirs of kunstobjecten. Etenswaren hebben op de markt en in winkels gewoon een vaste prijs.

Tijdsverschil

Het tijdsverschil bedraagt tijdens onze zomertijd 7 uur. Tijdens onze wintertijd is het in Panama 6 uur vroeger.

Elektriciteit

De netspanning in Panama is 110 volt, met stekker type A en B. Neem best een adaptor en wereldstekker mee. Er komen ook regelmatig stroomstoringen voor. Reservebatterijen en een zaklamp zijn zeker handig om mee te nemen.

Veiligheid

Met gezond verstand en gewone voorzorgsmaatregelen kom je al heel ver. Draag geen waardevolle juwelen en neem geen grote sommen geld mee, hou je fototoestel en GSM in het oog, laat originele documenten (paspoort!) achter in je hotelkluis. Wees bij het zwemmen in de Stille Oceaan en de Caraïbische Zee voorzichtig, je hebt er namelijk verraderlijke onderstromingen en het rip tide (of rip current)-fenomeen, waarbij water vlakbij de kustlijn zich heel snel zeewaarts beweegt.

Meer info vind je via Buitenlandse Zaken op diplomatie.belgium.be.